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“El puerto de Corozal solo beneficiará al operador privado; no al país”

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La Autoridad del Canal de Panamá avanza en la licitación para la nueva terminal portuaria del Pacífico. El proyecto, que estima una inversión privada de $600 millones y unos $100 millones de los fondos del Canal de Panamá, preocupa a diversos sectores de la sociedad. Alejandro Kouruklis, experto en el tema, plantea el impacto de esta obra dentro y fuera del negocio marítimo.

QUÉ REPRESENTA EL PUERTO DE COROZAL PARA EL PAÍS?

Es un proyecto que me preocupa, por eso he querido conversar del tema, en base a mi experiencia en Panamá y en el extranjero. Esa experiencia me dice que hay que estar muy atento a las señales de la economía del mundo antes de embarcarse en un proyecto tan importante.

¿CUÁLES SON ESAS SEÑALES DE ALARMA DEL MUNDO MARÍTIMO?

Creo que en Panamá todavía no nos hemos percatado de la fuerza de la crisis económica del mundo marítimo. Es muy seria, quizás la más seria que he visto en mi carrera profesional y en muchas décadas. Si vemos las últimas noticias, el 31 de agosto de este año quebró Hanjin Shipping , una de las navieras más grandes de Corea del Sur. Quebró de un día para otro dejando 68 barcos a la deriva con mercancía que vale $14 mil millones. Eso nunca había ocurrido. Es una señal de que las líneas navieras y el mundo portuario está pasando grandes dificultades en este momento.

¿QUÉ SERÁ LO MEJOR, PAUSAR EL PROYECTO HASTA QUE EL VIENTO CAMBIE A FAVOR O ARCHIVARLO?

Hay que esperar que el escenario cambie, lo que no está previsto que ocurra en los próximos cinco años. Además de quebrar Hanjin Shipping, hay varias líneas navieras japonesas que están al borde de la quiebra. Todas las líneas navieras en el mundo han reportado pérdidas dramáticas en este año. Se calcula que las líneas navieras van a perder $10 mil millones este año.

¿CUÁNDO COMENZÓ LA CRISIS ?

Lo que pasó es que nadie se esperaba la crisis que ocurrió en 2008. Las navieras y el mundo portuario pensaron que esto era un ciclo y que podían seguir construyendo para cuando el mundo de la industria marítima se recuperara. Las líneas navieras siguieron ordenando barcos nuevos y los puertos del mundo siguieron invirtiendo en expansiones, pensando que en cinco años se recuperarían.

CUMPLIDOS ESOS CINCO AÑOS, ¿LLEGÓ ESA RECUPERACIÓN?

Si bien tras esos cinco años la economía mundial ha mejorado un poco, en el mundo marítimo el transporte de carga no ha mejorado nada, quizás haya empeorado. Todas estas líneas navieras tienen un montón de barcos con capacidad vacíos, por cada contenedor que mueven en el mundo las líneas navieras pierden dinero. Ahora mismo no hay un flete que a ellos le represente ganancia porque los fletes, que es lo que se paga por mover la carga de un puerto a otro, están por la mitad de lo que se cobraba en 2014. No es rentable para las líneas navieras ni tampoco es rentable para los puertos en este momento.

¿QUIÉN PONDRÁ LOS RECURSOS PARA EL DRAGADO QUE REQUIERE COROZAL?

Hacer una inversión en este puerto sería muy peligroso porque no es una inversión sin costo para el pueblo panameño, a pesar de que se está buscando una inversión privada. Para que el puerto sea viable hay que hacer un dragado inmenso porque no hay profundidad, por lo que hay que invertir, según la ACP, unos $75 millones. Yo creo que costará cerca de $100 millones.

¿CUÁL HA SIDO EL IMPACTO DE LA CRISIS MUNDIAL EN EL CANAL ?

En el último año disminuyeron $ 61 millones en relación con el año anterior, a pesar de que se abrieron las nuevas esclusas. Esto demuestra que el Canal está sufriendo el impacto. Invertir el dinero que debería servir para pagar la gran inversión en las nuevas esclusas para beneficiar a un operador privado no me parece.

¿ESTÁN LAS EMPRESAS INTERESADAS EN COROZAL A SALVO DE LA CRISIS GLOBAL?

Las empresas que están participando, la mayoría, son líneas navieras. ¿Por qué?, porque las navieras ante esta situación desesperada quieren bajar costos. Panamá tiene capacidad portuaria de sobra. Los puertos reportan este año que han bajado su carga en 15% con relación al año pasado, que no fue un buen año. Las líneas navieras están solicitando otro puerto para no tener que pagar a un operador portuario porque se pagarían ellas mismas, lo cual reduciría sus costos, lo que les conviene, pero al país no le traería nueva carga, no le traería siquiera nuevos empleos. Mi predicción es que hasta se perderían empleos.

LOS PRÁCTICOS HAN ALERTADO DE QUE COROZAL NO TIENE LAS CONDICIONES PARA UN PUERTO, ¿CUÁL ES SU POSICIÓN?

Corozal nunca fue tenido en cuenta para un plan estratégico marítimo por estar en la entrada de las nuevas esclusas. Los prácticos tienen razón, la congestión que se ocasionaría allí, ya con los puertos de Balboa y de Rodman y los megabarcos que van para las esclusas, perjudicará nuestra inversión principal: la ampliación del Canal. [Lo que] me preocupa, como residente de las áreas revertidas es el desastre que va a ocurrir en esta zona con la construcción del puerto.

¿QUIÉN SE BENEFICIA, FINALMENTE, CON ESTE NUEVO PUERTO?

Corozal solo traerá beneficio a la naviera que se gane el proyecto. Le harán un dragado gratis y una forma de que su carga de trasbordo pague menos. No habrá beneficio para la población porque no traerá carga nueva. Esas líneas que están participando para Corozal son las que ya vienen a Panamá.

SI NO SE DEBE APOSTAR POR EL TRASBORDO DE CARGA, ¿A QUÉ DEBEMOS APOSTAR?

El trasbordo no es un negocio que debemos perseguir con desesperación. Lo que tenemos que hacer es trabajar en la logística del país porque hay una carga que es más interesante, que rinde más, que es la carga local, la carga de exportación; ese no es trasbordo, esa es carga que viene a Panamá y sale de Panamá.

¿CÓMO LOGRAREMOS CREAR NUESTRA PROPIA CARGA?

La razón de la baja del comercio marítimo mundial es que las grandes empresas fabricantes no hacen sus productos en una fábrica y los mandan a otros países por barcos, sino que establecen las fábricas en puntos clave. Eso es lo que tenemos que buscar en Panamá, que grandes empresas hagan sus centros de fabricación en terrenos como Corozal, la Zona Libre o Howard.

¿CUÁL ES LA REALIDAD DE LOS PUERTOS EXISTENTES?

A todos los puertos les está yendo mal. Las estadísticas oficiales muestran una reducción en la carga del 15%. El problema es mundial. En el mundo hay sobrecapacidad portuaria. Las inversiones de infraestructura portuaria están disminuyendo, están siendo reemplazadas por las zonas logísticas. No más barcos ni puertos.

¿QUÉ PIENSA DE LA EQUIPARACIÓN FISCAL PARA EL NUEVO OPERADOR?

La equiparación en el pasado ha tenido ciertos beneficios en el país al promover la inversión en infraestructura portuaria cuando la necesitábamos. Esa no es la necesidad ahora mismo. No es el momento de buscar equiparación para nuevos puertos. Sí hay que buscar esos incentivos fiscales, deberían darse a trasnacionales que fabrican productos para que vengan a Panamá.

¿COMPETIRÁ EL CANAL CON LOS PUERTOS?

Este es otro un punto que no se ha estudiado a profundidad. Antes venía más carga de trasbordo porque los grandes barcos no podían cruzar el Canal y venían al Pacífico a desembarcar y volvían a Asia. No podían cruzar. Ahora pueden pasar directamente, especialmente para trasbordo. Lo que hay que hacer es fabricar un centro logístico para que los barcos quieran parar y entonces veremos más adelante si necesitamos más capacidad portuaria. Que lo dudo.

¿DE CUÁNTO SERÍA EL BENEFICIO FISCAL?

No lo puedo cuantificar, pero seguro que serán cientos de millones de dólares. En algún momento esto tuvo sentido, ahora no. Se necesitan otras inversiones para apoyar el Canal.

¿EN UNA DÉCADA, HABRÁ CAMBIADO FAVORABLEMENTE EL ESCENARIO MARÍTIMO?

Es difícil de predecir, lo que sí se sabe es que la industria marítima, como está, no va a sobrevivir. Van a quebrar más líneas navieras y las grandes líneas que quedan se canibalizarán. Cuando eso ocurra se estabilizara el mercado.

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